【自動車メディアレポート】ブリヂストンの最新乗用車用スタッドレスタイヤBLIZZAK VRX3

くるまのニュースによる「ブリザック VRX3」のレポートをご紹介します

氷上性能はついに120%
BLIZZAK VRX3【前編】

ブリヂストンから、乗用車用の最新スタッドレスタイヤ「BLIZZAK VRX3(ブリザック ヴイアールエックススリー)」が登場、9月1日より順次発売されます。最新のブリザックVRX3は、従来品であるブリザックVRX2の全方位型の大きな性能面はそのままに、氷上でのブレーキ性能を20%(※)向上したといいます。ブリザックVRX3はどのように生まれたのでしょうか。ブリヂストンの開発担当者に話を聞いてみました。
文=ネギシマコト

ブリヂストン独自の技術「発泡ゴム」も新技術を採用

 2021年9月から発売される、ブリヂストンの最新乗用車用スタッドレスタイヤが「BLIZZAK VRX3(ブリザック ヴイアールエックススリー)」です。

ブリヂストンの最新乗用車用スタッドレスタイヤBLIZZAK VRX3」

■ブリヂストンの最新乗用車用スタッドレスタイヤ、ブリザックVRX3の走行シーン

 いわばスタッドレスタイヤの代名詞として、北海道や北東北主要5都市での装着率が20年連続ナンバーワン、一般ドライバー装着率は46.2%。そしてプロのドライバーであるタクシーの装着率は北海道・札幌市で69.5%を誇り、全世界におけるメーカー累計出荷本数は3億本を超えるというブリザック。

 その最新モデルとして登場したブリザックVRX3は、スノー性能やドライ性能、転がり抵抗性能など、スタッドレスタイヤに求められるさまざまな性能は高いままに、さらに氷上ブレーキ性能を先代ブリザックVRX比で20%向上(※)したといいます。

 ブリザックVRX3はどのように進化したのでしょうか。新製品に込めた思い、開発の経緯について、ブリヂストンの開発者に聞いてみました。

ブリヂストンの最新乗用車用スタッドレスタイヤBLIZZAK VRX3

■ブリヂストンの新乗用車用スタッドレスタイヤ、ブリザックVRX3の開発を担当した3名。左から井久田明史さん、佐藤奈那子さん、渡部亮一さん

 ブリヂストンの独自技術である発泡ゴムですが、これはどんな原理で冬道に効くのでしょうか。

「発泡ゴムは、タイヤのゴムの中に無数に含まれる細かな気泡が、氷雪路面とタイヤ表面との間で発生する水を吸い取り、タイヤが路面をしっかり掴み、滑りやすいアイスバーンでも、スムーズな発進加速、ブレーキ性能を実現します。そして摩耗が進んでも、ゴムの奥にある気泡が次々に表面に顔を出し、性能を維持します」(井久田さん)

 この発泡ゴムが、“アイスバーンに強い”ブリヂストンのスタッドレスタイヤの代名詞になっています。そもそもこの発泡ゴムは、いつ、どのように誕生したのでしょうか。

「発泡ゴムを初採用したのは、1988年に発売した『ブリザックPM-10/20』ですから、すでに33年という歴史があります。当時はスパイクタイヤへの規制が現実化してきたなかで、スパイクがなくても安全に走れる冬用タイヤが求められていました。しかし当時の冬用タイヤは、積雪路やシャーベットのような雪道こそなんとか走れても、アイスバーンでのグリップはまだ低く、力不足だったのです。そこでゴムそのものの改良に着眼し、『路面の水をゴムが吸い取る』という新たな技術で世に送り出したのです」(渡部さん)

ブリヂストンの最新乗用車用スタッドレスタイヤBLIZZAK VRX3

■ブリヂストンの乗用車用スタッドレスタイヤ、ブリザックの歴史

 そもそもアイス路面というのは、降った雪が溶けて水になり、それが凍って氷となり、氷とタイヤの間に水の膜ができるために滑ってしまいます。

 日本の冬の場合、気温が0度付近を行ったり来たりする場所が多く、朝はマイナス、日中はプラスになって氷が溶けて、夜に凍結するような融解再凍結が起こります。その間にクルマが走って氷を磨いてツルツルになるため、とくに交通量の多い札幌や旭川などの大都市の交差点などでは、ミラーバーンと呼ばれる滑りやすくクルマにとって危険な路面ができるのです。

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    ■都市部でも積雪が1週間以上残ることもある

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    ■ブラックアイスバーン。ドライ路面のアスファルトのようにも見えるが、じつは写真の路面は凍っている

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    ■株式会社ブリヂストン 次世代配合開発第2部トレッド配合課の井久田明史さん。おもにトレッドゴムの開発を担当

 世界中の冬道のなかでも、もっとも過酷な状況のひとつといわれる日本の冬の路面。氷とタイヤの間にある水をいかに取り除き、タイヤを氷に密着させるかということが開発の課題でした。これこそがスタッドレスタイヤの進化の歴史になるのです。

 それにしても、先代ブリザックVRX2と比べて氷上ブレーキ性能が20%もアップ(※)したというのは、近年ではあまり聞かないレベルの性能向上です。新製品のブリザックVRX3ではどのような技術を採用したのでしょうか。

 技術資料を読むと、今回の製品ではブリザックの特徴である「発泡ゴム」がさらに進化し、「新気泡形状フレキシブル発泡ゴム」になったと書かれています。これは何なのでしょうか?

 「発泡ゴムでいえば、先代モデルのブリザックVRX2では気泡の断面が円形だったのですが、新しいブリザックVRX3の新気泡形状フレキシブル発泡ゴムは、これを楕円形としました。さらに楕円の長い方向を路面に対し垂直方向に並べ、毛細管現象による吸水性能を向上させています」(井久田さん)

氷上ブレーキ性能はもちろん、すべての性能を高水準にするのがブリヂストンの開発ポリシー

 日本の冬道は世界でも過酷な路面状況のひとつ、と言われますが、そんな中でも地域ごとに雪のコンディションが異なります。どんな場所で開発されているのでしょうか。

「北海道・士別市に弊社の冬タイヤの実車試験施設、ブリヂストン北海道プルービンググラウンドがあり、おもにそこでスタッドレスタイヤの開発をおこなっています。それ以外にも、東北などやや水分が多い雪が降る地域でも実際に走って、市場で発生する路面を調査しています。またテストコースでも、日々の気温の上下、さらに整備の入れ方で、日本の冬道で考えうるさまざまな路面状況をできるだけ再現し、走行テスト、ブレーキテストをおこなっています」(佐藤さん)

 その北海道をはじめ、近年は全国的に温暖化が進み、雪が少なくなっています。またインフラ整備も進み、高速道路ではドライ路面が多くなったり、日中では雪が溶けてウエット路面だったりと、ひとことで冬道といってもさまざまな路面が存在しています。そうした状況に、スタッドレスタイヤはどう対応していくのでしょうか。

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    ■株式会社ブリヂストン タイヤ開発第3部門 PSタイヤモジュール設計第2部の佐藤奈那子さん。トレッドパタンも含めたタイヤ全体の設計を担当

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    ■株式会社ブリヂストン 製品企画部門 PSタイヤ製品企画第1課の渡部亮一さん。ブリザックVRX3全体をまとめた

「ブリザックは、全方位での性能向上に加え、その時代に求められる性能の実現を重視しています。たとえば発泡ゴムが登場した1988年当時、ミラーバーンによるスリップは特に問題になっていませんでした。なぜならスパイクタイヤやチェーンを装着したクルマが走ることで路面の氷は削られ、適度な凹凸があったからです。

 ところがスタッドレスタイヤが普及するにつれ、つるつるに磨かれたミラーバーンが問題になってきました。そのミラーバーン対応を目指したのが1994年に発売した『ブリザックMZ-01』です。昨今は温暖化に加え、道路の除雪体制も進んだことから、よりドライ路面を走ることを重視し、摩耗も含め求められる性能の実現に努めています。

 ただそうはいっても、日本の半分を占める降雪地域では、除雪された大通りから一歩路地に入ると、完全な雪道ということは珍しくありません。その上でも、アイス&スノー性能をおろそかにすることはできないのです。さらに付け加えさせていただくと、近年はABS、TCSなどの安全運転支援デバイスが一般化していますが、こうしたデバイスはタイヤの性能を尖らせる、つまりグリップの限界は高いけどそこを超えると急に滑るといった性格にしてしまうと、働きの幅が狭くなりがちです。そこでブリザックはそうしたデバイスが適切に働き、ドライバーが不安なく運転できるような性格のタイヤとしています」(渡部さん)

ブリヂストンの最新乗用車用スタッドレスタイヤBLIZZAK VRX3」

■VW「ポロ」に装着したブリヂストンの新乗用車用スタッドレスタイヤ、ブリザックVRX3

 そうした進化を続けて、今回のブリザックVRX3は全方位の性能を向上させた上で、氷上ブレーキ性能20%の向上(※)を実現したというわけですね。

「はい。そして氷上ブレーキ性能だけではなく、ライフ、効き持ちなどブリザックのポリシーである『全方位での性能向上』も実現しています。そしてその実現には、今回一新したトレッドパタンも大きく貢献しています」(渡部さん)

 タイヤというのはバランスの製品です。たとえばアイス性能を向上させるためにゴムを柔らかくすれば、ドライ路面で腰砕けになってしまう、とか、ゴムが柔らかすぎてすぐ摩耗してしまい、ライフ性能が落ちてしまう、ということもあります。

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    ■ブリヂストンの新乗用車用スタッドレスタイヤ、ブリザックVRX3のトレッドパタン

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    ■ブリザックVRX3に採用された「新気泡形状フレキシブル発泡ゴム」

 技術開発がここまで進んでくると、ユーザーがもっとも求める氷上ブレーキ性能の向上を達成するには、何らかの性能を落とすというアプローチも考えられます。

 にもかかわらず、ブリザックVRX3の技術資料を見ると、氷上ブレーキ性能20%向上(※)だけでなく、ライフや効き持ち性能、スノーやドライ/ウエット性能、そして静粛性や転がり抵抗など、あらゆる性能が高い水準のまま保たれています。新製品の開発において、目標としたものを聞いてみました。

「大前提となるのは『全方位の性能向上』です。新製品を開発するにあたっては、従来品に比べ『もっとアイス性能を上げたい』とか『ライフを伸ばしてほしい』など、さまざまな要望が出てきます。そうした要望に対し『今回はここには目をつぶってこっちを伸ばせばいい』というスタンスであれば、じつは簡単です。アイスに効く、摩耗に効くといった技術を持ってきて、従来品と組み合わせればいいからです。

 しかし私たちはそうした妥協はせず、ドライやウエット性能、静粛性など、タイヤに求められるすべての性能を伸ばすという姿勢で開発に取り組んでいます。これはブリヂストンのタイヤ開発におけるポリシーです」(渡部さん)

ブリヂストンの最新乗用車用スタッドレスタイヤBLIZZAK VRX3

■ブリヂストンの新乗用車用スタッドレスタイヤ、ブリザックVRX3の開発を担当した3名。左から井久田明史さん、渡部亮一さん、佐藤奈那子さん

 現行モデルに対して氷上ブレーキ性能で約10%向上、がスタッドレスタイヤ新商品の通常進化でしたが、今回のブリザックVRX3は20%向上(※)。つまり、2世代分の進化を果たしたといえるものです。そこには、絶え間ない研究開発があります。

 タイヤは、ただの「黒くて円いゴム」と思っている人が多いかもしれません。一見、どれも同じように見えてしまいますが、このように多くの人が関わり、開発者の思いが込められている工業製品なのです。安心・安全のウインタードライブのために、スタッドレスタイヤは日々進化を続けています。

 じつはブリザックVRX3の進化はそれだけでなく、摩耗ライフが先代よりも17%向上(※)したこともトピックです。

 次回はそのロングライフ性能や効き持ち性能について、開発者に聞いていきたいと思います。

(文中の※)試験条件の 詳細はこちらをご覧ください

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